PECOS: Historia de la computadora argentina.

A la vuelta de la democracia, la empresa ASIEL SISTEMAS desarrolló una computadora para uso educativo completamente original. Cientos de ellas se usaron en escuelas públicas y privadas, hasta que la hiper y la invasion de las importadas hicieron inviable continuar por ese camino.

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  1. por Roberto Etchenique
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  3. Este es un equipo completo de PECOS 128 con diskettera de 5.25" (izquierda) y un monitor monocromo genërico (aunque la computadora es en color). Se ve la fuente de alimentación con su interruptor luminoso rojo y una caja de diskettes. A la derecha se aprecia una plaqueta que permitía a la PECOS correr juegos de Coleco Vision.
  4. La idea general del sistema fue de Tomas Hofmann, uno de los dueños de Asiel Sistemas, la empresa donde se desarrolló todo el proyecto. En aquellos años, las computadoras mas comunes eran las Czerweny (clon de Sinclair) y las Commodore 64. La PECOS 128 era mucho mas avanzada. No era un equipo dedicado a jueguitos y conexion al TV, sino pensado para educacion en clase. Corría un sistema operativo muy robusto: CP/M, el antecesor directo del DOS de Microsoft. Cargaba sus programas desde diskettes de 5.25 pulgadas de doble cara y doble densidad (360 kb por diskette !). Las computadoras hogareñas en aquel momento se utilizaban generalmente cargando aplicaciones a traves de cassettes de audio.
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  6. La carcaza de la PECOS era la unica parte que no puede llamarse original: el diseño está copiado de la Apple IIc. Originalmente era de un plástico blanco termoformado, realmente muy feo y bastante fragil. Uno de los puntos flacos de la compu. Alrededor de 1985 se hizo una matriz de inyección y se comenzaron a hacer carcazas de plástico inyectado, mucho mas lindas y robustas.
  7. En un primer momento las carcazas tuvieron algunos problemas. La matriz no era tan buena como debia ser, quizas producto de la destruccion de la industria durante la dictadura 1976-1983. El teclado, por otra parte, estaba hecho con teclas individuales que se importaban. Esas teclas no eran lo suficientemente buenas, y los chicos a los que estaban destinadas las compus no las trataban demasiado bien. Eran teclas de verdad, mucho mejores que las de las Sinclair (de touch o de goma), pero quedaban muy atras de las robustas teclas de la Commodore.
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  9. Dentro de esa carcaza comenzaba lo realmente original. Todo habia sido desarrollado en el pais. El circuito era una idea propia, la distribucion de componentes tambien. El motherboard, una placa de circuito impreso de doble faz con through hole, máscara antisoldante y detalles de terminación era el corazón del equipo. A la derecha (del lector) se encuentran dos ports de expansión. En ellos se podían insertar interfase de diskette, cartuchos con programas pre-grabados o un módulo de conexión a red PECOS.
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  11. El motherboard de PECOS visto de cerca. Nótese que faltan algunos chips. En los dos zócalos vacíos centrales se colocan el microprocesador Zilog Z80 y a su derecha la memoria ROM con el programa de carga. Las dos hileras de 8 chips cada una son la memoria RAM (128 k x 8). Atras de ellas se ve el procesador de video TMS9929, que permite dar salida en color segun norma PAL-N. Un pequeño conector negro atras a la derecha permite comunicarse con una impresora paralelo (de matriz de puntos en aquel momento). Los dos conectores redondos (atras) corresponden a la entrada de la fuente de alimentacion y a la salida de video.
  12. El proyecto PECOS nació en algun momento entre 1984 y 1985. Yo entré en septiembre de 1985, con 18 años. La empresa era una PyME que tenía basicamente dos instalaciones en Capital: una en la calle Terrada a media cuadra de Luis Viale, y otra a la vuelta, por Gaona cerca de Nazca. En Terrada desarrollabamos hardware y el firmware asociado (ahi estaba yo) y estaba tambien la parte comercial, oficina de personal y unos que desarrollaban software de aplicacion en el segundo piso. En Gaona estaba la fabrica. Era chiquita, unas 10 personas en total armaban plaquetas de PECOS, las montaban, las testeaban con el software que se desarrollaba en Terrada y las ponian dentro de gabinetes. Nosotros cuando necesitábamos componentes ibamos a buscarlos ahi: había un pañolero que nos los daba. Para un chico recien salido del industrial, acostumbrado a dejar de comer un sandwich para comprarse un circuito integrado, ir a ese lugar enrejado y que me dieran cualquier chip gratis era lo mas cercano al paraiso terrenal.
  13. El ritmo era frenético. Desarrollábamos soft y hard para PECOS, e instrumental para probarlas. Había que solucionar muchos problemas que venían de producción. Había que ofrecer herramientas entendibles para que los docentes, que jamás habian visto una computadora, pudieran formatear diskettes, ponerles el sistema operativo y aprender a usar todo junto a los alumnos.
  14. Mi primera tarea, apenas comencé a trabajar, fue interfasear a la PECOS con una tableta digitalizadora de dibujo. Uno dibujaba en la tableta (importada) y el dibujo debía servir para hacer diseños en la pantalla. Luego habia que hacer verificadores y programadores de EPROM, para la producción de las memorias básicas de las computadoras. Mis compañeros eran todos mas grandes que yo. Ya venían haciendo cosas para el proyecto PECOS, bajo la direccion de Tommy Hofmann: eran Luis Rodriguez Jurado y Jorge Blasi. Principalmente el BIOS, lo central del sistema operativo, y programas utilitarios. Es posible que mas adelante se prendan en este Storify y aporten todos los huecos de la historia. Ellos vieron nacer la PECOS.
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  16. Linea de Tiempo del Proyecto PECOS. Cada linea vertical corresponde a una fecha de desarrollo de un programa en assembler, recuperado de 80 diskettes de PECOS.
  17. Las PECOS tenían una diferencia sustancial con todas las demás computadoras que se conseguían en la Argentina de la época: era la única diseñada en el país. Las demás (Czerweny, Drean-Commodore, Atari) como mucho fueron ensambladas acá, pero el diseño era extranjero. Algunas fueron incluso una estafa al Estado: A traves de la ley de promocion industrial simulaban producir en San Luis pero importaban todo hecho. Mucha de esta historia está en el artículo de Guido de Caso en la Revista Iberoamericana de Ciencia, Tecnología y Sociedad Nro19 (2012). Lamentablemente, el artículo no menciona a las PECOS, pero si permite comprender la situación del momento.
  18. El periférico mas común de la PECOS era la diskettera. Doble cara, doble densidad, esos discos de 5.25 pulgadas tenian 390 kb de capacidad. Se hicieron cientos de esas disketteras. Una de las peculiaridades es que eran "hot swap": uno podía sacar la diskettera de una maquina y ponerla en otra, sin apagarla. Eso permitía que en una escuela se usara una diskettera cada varias PECOS, abaratando el costo. Una diskettera costaba tanto como una consola. En la práctica esto no era tan asi. El gabinete de plastico y la falta de familiaridad de docentes y alumnos hacia que a veces conectaran la diskettera mal en el conector (ladeada, al reves, etc.) y se quemaban parte de los chips de la compu y/o de la diskettera. Aun asi el Hot Swap era una ventaja importante frente a los demas equipos. Tambien habia una versión de doble diskettera que permitía copiar los discos en forma mucho mas rápida y guardar mas información. A fines de los '80 se incluyeron diskettes de alta densidad que permitió elevar el almacenamiento a 1.5 megabytes .
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  20. Diskettera de PECOS, vista de frente (izq). La base y la tapa son de chapa de hierro, la tapa pintada de blanco brillante. A la derecha se ve la interfase abierta. El plástico de esta interfase es el termoformado de las primeras PECOS. Se observa que es fragil. Los circuitos integrados van todos en zocalos, haciendo facil su reparacion.
  21. Al comenzar 1986 el proyecto tuvo un aporte que no sería igualado en la microcomputacion local hasta fines de los '90 con la llegada de internet: la RED PECOS. Esta red consistía en un server (la "master") y hasta 64 computadoras PECOS conectadas a la red (slaves). A traves de esa red las PECOS podían compartir una diskettera que se hallaba en la master. Habitualmente el profesor tenía la master en su escritorio y los chicos usaban las máquinas en red. Un "video switch" completamente analógico desarollado tambien en la empresa permitía que el docente pudiera ver las pantallas de los chicos, a la vez que le permitía mostrar a cualquiera de ellos (o a todos a la vez) una pantalla propia, para darle alguna indicación útil.
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  23. Plaquetas de interface "Master" y "Slave" de la red PECOS. La interfase Master en este caso particular no estaba conectada a una PECOS sino de otra computadora diseñada en Asiel: la "VideoPrick", La placa de Slave (derecha) está completa con su cable y su conector de 15 pines. La transmision de datos era paralela (8 bits mas señales de control) y alcanzaba un rango de 100 metros a una velocidad pasmosa para el momento: no añadía retardo perceptible a la carga desde diskette.
  24. Las computadoras PECOS tenian salida directa a monitor color. Esta salida era a traves de una ficha DIN de 6 terminales en la parte trasera de la consola. La mayoria de los colegios, sin embargo, tenían sólo monitores monocromos por una cuestion de costos, aunque algunas escuelas privadas habian comprado monitores color. La empresa no fabricaba monitores. Para poder ser utilizada con televisores se hicieron dos moduladores de TV: uno color y uno monocromo. Estaban sintonizados en el canal 3 o 4 de TV de aire.
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